Waar komen Crypto en Beleidsgeopolitiek samen?

In een tweetal recente geschriften betoogt de politicoloog Ian Bremmer dat Big Tech bedrijven de wereldorde zullen veranderen, terwijl FP-columnist Stephen Walt tegenspreekt dat staten dominant zullen blijven. Wij nemen een derde standpunt in: technologie transformeert niet alleen de wereldorde, maar verandert ook het karakter van bedrijven en naties. De eenentwintigste eeuw behoort niet toe aan China of de Verenigde Staten, noch aan gevestigde IT-bedrijven. Zij is het eigendom van het internet. 

Dit is het geval om verschillende redenen, waarvan de meest opvallende de groei van gedecentraliseerde protocollen is, zoals Bitcoin en Ethereum, die niet worden gecontroleerd door naties of bedrijven. Het siert Bremmer dat hij ze noemt, maar toch onderschat hij hun belang. Veel van de zwakke punten die zowel hij als Walt bespreken - dat mondiale technologiebedrijven meestal gevestigd zijn in de Verenigde Staten of China, dat ze afhankelijk zijn van die jurisdicties voor contracthandhaving, dat ze de politieke legitimiteit van een staat ontberen, en dat hun machtsuitoefening al heeft geleid tot een mondiaal verzet - worden aangepakt door de introductie van cryptoprotocollen, die eigendom kunnen beschermen en contracten kunnen uitvoeren buiten de grenzen van traditionele naties. 

However, technology’s threat to conventional geopolitics extends beyond crypto protocols, tech firms, and even digital space itself, as it has begun to reshape the real world. New kinds of digital money might become geostrategic vectors. This is due to the fact that overseas payments are a crucial use case for both central bank digital currencies (CBDCs) and private cryptocurrencies. Steeds lagere transactiekosten, een doeltreffende en snelle afwikkeling en traceerbaarheid, mits naar behoren geregeld, zijn slechts enkele van de kenmerken die bijdragen tot hun mondialisering. 

De regeringen van de G7 zijn zich terdege bewust van de voordelen van digitale financiële technologie, maar ze maken zich ook grote zorgen over de risico's die deze potentieel ontwrichtende innovatie met zich meebrengt voor de openbare orde en de geopolitiek, met name de zogeheten "global stablecoins" (GSC's) die worden geëxploiteerd door losjes gereguleerde, niet-financiële technologische kolossen, maar luiden in nationale valuta's. Deze landen hebben de noodzaak ingezien van internationale samenwerking bij het beheer van particuliere digitale munten, niet in de laatste plaats omdat het alternatief - een wereldwijde free-for-all - chaotisch en schadelijk zou kunnen zijn. 

Zij zijn ook van mening dat goed gereguleerde digitale valuta's aanzienlijke publieke voordelen kunnen opleveren in termen van grotere efficiëntie en lagere kosten voor zowel binnenlandse als, met name, internationale betalingssystemen, en er tevens toe kunnen bijdragen dat financiële diensten de honderden miljoenen mensen bereiken - met name in ontwikkelingslanden - die niet over een bankrekening beschikken. 

Welke impact zullen digitale munten hebben op de geopolitiek? 

De groei van grote technologiebedrijven in de mondiale financiële wereld bevindt zich nog in de beginfase. Naarmate deze kolossen groeien en instellingen hun digitale voetafdruk uitbreiden, zal financiële technologie echter niet alleen de commerciële, maar ook de geopolitieke wereld transformeren. Voormalig Brits nationaal veiligheidsadviseur Sir Mark Lyall Grant waarschuwde onlangs voor de Chinese financiële dreiging van een digitale RMB en schreef dat de invoering van een "digitale yuan" China de mogelijkheid zou geven "om de traditionele banksystemen van de wereld te omzeilen en vervolgens de dominante positie van de dollar uit te dagen". 

In 2019 waarschuwde de voormalige gouverneur van de Bank of England, Mark Carney, voor de "destabiliserende onevenwichtigheid" van het internationale monetaire systeem, waarbij hij de "dominante dominantie" van de dollar betreurde en liet doorschemeren dat een actief gesprek over de mogelijke impact van digitale valuta op de wereldpolitiek in volle gang is. De traditionele geopolitiek van de Mackinder-school houdt zich bezig met de eeuwigdurende positie van territoriale machten. De overtuigingen van Rusland en Japan kunnen in de loop der tijd veranderen, maar hun geografie blijft consistent. 

Het internet daarentegen geeft hieraan een nieuwe dimensie. Het is niet alleen een passieve gegevenslaag die staten mogelijk maken en betwisten, maar een nieuw soort geografie met dezelfde schaal als de werkelijke wereld. Beschouw het als een digitaal Atlantis - een nieuw continent dat in cyberspace zweeft en waar oude machten met elkaar strijden en nieuwe machten opduiken. Op dit wolkencontinent is de afstandseenheid tussen twee individuen de mate van scheiding in hun sociale netwerken in plaats van de reistijd tussen hun plekken op de wereld. 

Dit houdt in dat iedereen dicht bij een ander kan komen door hem te volgen op sociale media, of anderen op afstand kan houden door hun accounts op dezelfde platforms uit te schakelen - er is geen vliegticket nodig. Elk zwevend wezen in dit wolkencontinent kan ook contact zoeken met een ander door de juiste IP-adressen te pingen, voor alles van aankopen tot cyberinvasies - er is geen voorafgaande nabijheid nodig. 

Iedere burger van de oude wereld kan, zolang hij een internetverbinding heeft, gemakkelijk een burger van de nieuwe wereld worden door via zijn beeldscherm te telewerken en een paar uur per dag in de cloud door te brengen, zoals miljarden mensen nu al doen - er is geen fysieke immigratie nodig. Encryptie fungeert als het digitale equivalent van fysieke vestingwerken in de cloud, waardoor iedere gebruiker zijn digitale eigendom kan verdedigen zonder zijn toevlucht te hoeven nemen tot traditionele munitie - er is geen fysieke kracht nodig. 

Conclusie: De nabijheid van netwerken is de fysieke geografie voorbijgestreefd, net als fundamentele geopolitieke opvattingen over burgerschap, migratie en machtsprojectie. Het gebruik van geweld moet worden heroverwogen voor de digitale wereld.

Bitcoin kan geopolitiek niet negeren 

We leven in een tegenstrijdige periode, en niets vertegenwoordigt die conflicten meer dan cryptocurrencies. De veelgeprezen blockchain technologie wordt gebruikt in deze toekomstige aanpak voor anonieme virtuele betalingen via het internet. Samengevat maakt elke cryptovaluta gebruik van een publiek toegankelijke database die elke handelsactiviteit in haar netwerk logt met behulp van code die bijna niet te vervalsen is. 

Dit is bedoeld om een impliciet vertrouwenssysteem op te zetten, maar de inadequaat gereguleerde internetbeurzen die deze deals mogelijk maken, worden routinematig gehackt. De waarde van veel munten is het afgelopen jaar vele malen met 50 tot 100 procent gestegen en gekelderd. Schaarste is ingebouwd in het Bitcoin-algoritme, dat zijn ingebouwde limiet van 21 miljoen munten nadert. 

Het is een van de oorzaken van deze leidende cryptocurrencyde hoge speculatieve vraag. De groei heeft de markt echter overspoeld met bijna 8.000 nieuwe crypto's. Zelfs als degenen die alleen maar bestaan om argeloze beginnende beleggers op te lichten buiten beschouwing worden gelaten, is het waarschijnlijk dat zeer weinig van hen ooit aanzienlijke waarde zullen ontwikkelen of wijdverbreid gebruik zullen zien in het licht van deze concurrentie. 

In hun online reclame gebruiken crypto-aanhangers een techno-utopische toon, waarbij ze zich een toekomst voorstellen waarin crypto zowel de manipulaties van centrale banken en nationale begrotingen vermijdt, als de macht van de politie over persoonlijke bezittingen, en zo "de politiek uit het geld haalt". Zij werpen de libertarische vraag op of nationale overheden in de toekomst de financiering van de particuliere sector zullen moeten sturen, of zelfs controleren. 

Nieuwe spelers

Voormalig minister van Buitenlandse Zaken Hillary Clinton gaf op 19 november een krachtige waarschuwing over de opkomst van cryptocurrencies tijdens een panel getiteld "Great Power Competition: The Emerging World Order." "Natiestaten zullen meer aandacht gaan besteden aan... de opkomst van cryptocurrencies, omdat [het] de potentie heeft om valuta's te ondermijnen, de functie van de dollar als reservevaluta te ondermijnen, naties te destabiliseren - mogelijk beginnend met kleintjes, maar veel groter wordend," waarschuwde ze. Ze legde verder uit dat "het erop lijkt dat China buitenlandse technologische betalingssystemen, zoals de ontwikkeling van cryptocurrency, gaat verbieden om een grote rol te spelen binnen China omdat... ze hebben erkend... dat dit een direct gevaar voor de soevereiniteit zou kunnen zijn."

De opmerkingen van Hillary Clinton benadrukken het strategische belang dat cryptocurrencies, met name bitcoin, krijgen op het wereldtoneel. De uitdaging die Bitcoin vormt voor soevereiniteit, nationale valuta en de positie van de Amerikaanse dollar als 's werelds reservevaluta, heeft het potentieel om de mondiale machtsverhoudingen te veranderen. De landen die bitcoin kunnen absorberen en aanpassen via rationele wettelijke kaders zullen een voorsprong hebben op de landen die niet in staat zijn tot compromissen vanwege hun gecentraliseerde systemen. Zo mogen de Verenigde Staten dan wel beursgenoteerde bedrijven met bitcoin-aandelen, bitcoin ETF's en een aanzienlijk deel van de sector herbergen, China ziet zich genoodzaakt zijn toevlucht te nemen tot een verbod. 

Denk aan wat er met de kranten is gebeurd: Ze begonnen allemaal online te gaan. Toen indexeerde Google News ze allemaal. Uiteindelijk ontdekten lokale kranten dat hun geografische monopolies verdwenen waren, omdat het niet langer nodig was om fysieke kranten per vrachtwagen te versturen. 

Nationale munteenheden zullen een vergelijkbaar lot ondergaan. Nationale valuta's concurreren nu al met cryptocurrencies omdat individuen en instellingen digitale portefeuilles aanhouden die een verscheidenheid aan activa bevatten die tegen elkaar kunnen worden uitgewisseld. Deze trend zal alleen maar versnellen als digitale valuta's van centrale banken (CBDC's) worden ingevoerd. Elk activum, inclusief CBDC's, zal worden verhandeld tegen elk ander activum in een enorme tabel die bekend staat als de "defi-matrix" (defi is kort voor decentralized finance). 

We gaan een periode van wereldwijde monetaire rivaliteit tegemoet waarin nationale valuta's elk uur van elke dag een plaats in iemands zakportefeuille moeten verdienen, zelfs onder inwoners van hun eigen land. De digitale tegenhanger van de Japanse yen zal het opnemen tegen de Zwitserse frank, de Braziliaanse real, en elk ander activum met een open kapitaalrekening, inclusief Bitcoin. Iedereen, de hele tijd, wordt een valutahandelaar, en alleen de grootste nationale valuta's - of cryptocurrencies - worden ooit door iemand gehouden. 

In plaats van de bestaande sfeer van ongebreidelde inflatie en concurrerende devaluatie, legt de defi matrix een nieuw soort discipline op voor de nationale munteenheden door miljarden mensen te laten kiezen welke munteenheden zij aanhouden of niet aanhouden. 

Nieuw spel, nieuwe rivaal, en nieuwe systemen 

De US dollar bereikte deze status in de nasleep van de Tweede Wereldoorlog -, toen hij nog gedekt werd door goud. De mogelijkheid om dollars in te wisselen voor goud heeft ertoe geleid dat de internationale gemeenschap goud is gaan beschouwen als het deugdelijke geld van de wereld en een opslagplaats van waarde. Ondanks het verlaten van de goudstandaard in 1971, is geen enkele concurrerende nationale munt in staat geweest de US-dollar te onttronen. Sindsdien hebben de meeste, zo niet alle, regeringen hun munten op dezelfde manier gedebiteerd en is er geen geloofwaardig alternatief voor gezond geld ontstaan. Bitcoin, daarentegen, heeft eindelijk een alternatief geboden als waardeopslag, dankzij zijn onveranderlijke aanbod en stijgende gebruikersbasis. 

Bitcoin, als opslagplaats van rijkdom, zal steeds aantrekkelijker worden voor een groter deel van de bevolking in de huidige situatie van oncontroleerbare wereldwijde inflatie. Het zal ook aantrekkelijk zijn voor naties die onafhankelijk willen worden van de dollar en het destructieve monetaire en fiscale beleid van de Amerikaanse regering. Zij zullen zich in toenemende mate bezwaard voelen door het gewicht van de monetaire excessen van de VS en zullen op zoek gaan naar het enige haalbare alternatief. In dit opzicht zou El Salvador wel eens de kanarie in de kolenmijn kunnen zijn, met andere landen die spoedig zullen volgen. Als genoeg individuen en naties bitcoin accepteren als een opslagplaats van waarde, zal de rol van de dollar als reservevaluta van de wereld worden beëindigd. Dit zou op zijn beurt, enorme geopolitieke gevolgen hebben. De dollar zou vervangen kunnen worden door een concurrent, of niemand zou de rol van bewaarder van 's werelds reservevaluta op zich hoeven te nemen. 

Eerder dit jaar beschreef Peter Thiel bitcoin als een "financieel wapen" dat China inzet tegen de Verenigde Staten. Ondanks het feit dat bitcoin gedecentraliseerd is, bleef lange tijd het risico bestaan dat China het bitcoin netwerk zou domineren, met geopolitieke gevolgen. In zijn ambities om 's werelds dominante macht te worden, is het onttronen van de Amerikaanse dollar als 's werelds reservevaluta zinvol. Om dit doel te bereiken heeft China zijn aankopen van Amerikaans schatkistpapier al teruggeschroefd, zijn goudreserves opgevoerd en het "Belt and Road"-initiatief in het leven geroepen. 

Het handhaven en uitbuiten van zijn dominante positie in het bitcoin-netwerk kan China's geopolitieke doelstellingen hebben geholpen. In een eerste fase kan het de algemene invoering van bitcoin onder particulieren en regeringen hebben bevorderd. Op soeverein niveau kan dit gericht zijn geweest op landen die hun afhankelijkheid van de Verenigde Staten en de door de VS gecontroleerde internationale financiële instellingen willen afbouwen, en op landen die in financiële moeilijkheden verkeren. China kan vervolgens andere, grotere landen hebben overgehaald zich aan te sluiten. Dit kan zijn bereikt door diplomatie of door het veroorzaken van economische crises gevolgd door demonstraties en omwentelingen. 

Wat de oorzaak ook is, het verbod op bitcoin zou wel eens een historische ramp kunnen blijken te zijn. China heeft een essentieel instrument in zijn streven naar wereldwijde suprematie opgeofferd in een daad van geostrategische zelfbeschadiging. Met China uit het beeld, bitcoin mijnbouw heeft zich verspreid over een groter aantal landen, waardoor het netwerk verder is gedecentraliseerd. Dit zal bitcoin niet uit de geopolitieke arena doen verdwijnen, maar veeleer in staat stellen deze volledig opnieuw vorm te geven. 

Een multipolair of nonpolair mondiaal economisch systeem zou kunnen ontstaan als geen enkel land de bitcoin hash rate domineert en bitcoin universeel erkend wordt als de mondiale opslagplaats van waarde. Geen regering of instelling in dit systeem zou in staat zijn om zijn wil op te leggen door deze vorm van economische waarde te bewapenen. Dit nieuwe gelijke speelveld zou een van de machtsongelijkheden in de wereld wegnemen, en wellicht diplomatie en compromisbereidheid in internationale kwesties bevorderen. 

Bovendien steunt bitcoin standaard gedecentraliseerde liberale democratieën ten koste van autoritaire regimes. Liberale democratieën zijn in staat om gedecentraliseerde systemen zoals bitcoin op een systematisch niveau in te voeren. Gecentraliseerde, autoritaire regeringen zijn daarentegen gekant tegen onbelemmerde decentralisatie omdat dit hun greep op de macht ondermijnt. Daarom worden onder autoritaire regeringen de pers, het internet en de sociale media vergaand gereguleerd. 

Bovendien beperkt bitcoin, door een levensvatbaar alternatief monetair systeem te creëren, het vermogen van een regering om het financiële welzijn van de staat te gebruiken om beleidsdoelen na te streven die niet in het beste belang van de gemeenschap zijn. Dit is vooral belangrijk voor autoritaire regeringen die geneigd zijn hyperinflatoire omstandigheden te veroorzaken door geld bij te drukken om buitensporige uitgaven, corruptie en oorlogen aan te wakkeren ten koste van de koopkracht van hun bevolking. 

Gaan we voor monetaire samenwerking of monetair conflict? 

Het wijdverbreide gebruik van digitale valuta's heeft het potentieel om het mondiale financiële systeem volledig te veranderen. In januari 2020 heeft een groep centrale banken van geavanceerde economieën - Canada, het Verenigd Koninkrijk, Japan, Zweden, Zwitserland en de Europese Centrale Bank - een samenwerking aangekondigd op het gebied van digitale valuta's van centrale banken onder auspiciën van de Bank voor Internationale Betalingen (BIB). 

De Federal Reserve Board van de Verenigde Staten is nu toegetreden, hoewel China, ondanks het feit dat het is begonnen met proeven met een lokale digitale RMB, geen lid lijkt te zijn van de organisatie. Het komende geopolitieke gevaar van China is zeker een motivator voor anderen om mee te werken. Bitcoin is uitgegroeid tot een geopolitiek fenomeen. Het kan de functie van de Amerikaanse dollar als reservemunt van de wereld en daarmee als internationaal erkende waardeopslag in gevaar brengen. 

In combinatie met het recente verbod van China maken de grotere decentralisatie en de wereldwijde verspreiding van het netwerk het minder waarschijnlijk dat het door één enkele regering wordt uitgebuit. Dit zou de geopolitieke spanningen kunnen verminderen door naties op gelijke financiële voet te plaatsen en dialoog en compromisvorming aan te moedigen. Deze verschuivingen kunnen al hebben plaatsgevonden tegen de tijd dat politici zich bewust worden van de geopolitieke gevolgen van bitcoin.

Gerelateerd

nl_NLDutch